Civilisation maya

La civilisation maya est une civilisation précolombienne du groupe mésoaméricain, s'étalant sur tout une partie du Mexique, Belize, Guatemala, Honduras et Salvador actuels.


Catégories :

Civilisation maya - Histoire du Honduras - Histoire du Guatemala - Histoire du Mexique - Mésoamérique

Recherche sur Google Images :


Source image : fr.academic.ru
Cette image est un résultat de recherche de Google Image. Elle est peut-être réduite par rapport à l'originale et/ou protégée par des droits d'auteur.

Page(s) en rapport avec ce sujet :

  • Principaux sites mayas. Les Incas et le culte du Soleil La civilisation inca... ils érigèrent un vaste empire en conquérant les terres voisines et en ... (source : jesuiscultive)
  • Civilisations précolombiennes les sites Mayas aire méso américaine Aire Andine..... la période postclassique la population Maya des basses terres du nord, ... (source : pythacli.chez-alice)
  • L'Empire aztèque était alors à son apogée, et la civilisation maya en pleine décadence, ses grandes citées ayant été abandonnées cinq siècles jusque là.... (source : mexique-voyages)
Civilisation maya
Sciences & Tech.
Astronomie
Numération
Calendrier
Architecture
Lettres & Culture
Religion
Écriture
Art
Voir aussi
Mayas
Langues mayas
Sites mayas

La civilisation maya est une civilisation précolombienne du groupe mésoaméricain, s'étalant sur tout une partie du Mexique, Belize, Guatemala, Honduras et Salvador actuels. Apparue à la fin du IIIe millénaire av. J. -C. , elle rencontra son apogée entre le VIe siècle et le IXe siècle de notre ère avant d'entrer en décadence et de disparaître lors de la conquête espagnole au XVIe siècle. Avec les Aztèques et les Incas, elle fait partie des trois grandes civilisations ayant marqué le Nouveau Monde avant l'arrivée des Européens. Son héritage est essentiellement architectural, comme en témoignent les imposantes ruines de palais et temples pyramidaux dispersés à travers la jungle. Elle est aussi réputée pour avoir développé d'impressionnants savoirs en mathématiques et en astronomie, mais aussi l'unique système d'écriture intégral de l'Amérique précolombienne. L'apport culturel du monde maya, quoique non négligeable d'un point de vue scientifique, reste néanmoins peu visible du grand public.

Le monde ne savait presque rien des Mayas il y a deux cents ans. La forêt avait repris ses droits sur la majorité de leurs cités, et , au lendemain de la conquête espagnole, au XVIe et XVIIe siècles, les prètres européens avaient brûlé la quasi-totalité des rares livres en écorce de figuier laissés par les Mayas.

Les premiers explorateurs à approcher les vestiges de la civilisation maya au XIXe siècle ont contribué à lui forger une image romantique mais bien différente de la réalité : «qui n'a pas entendu parler, par exemple, d'un ancien Empire maya, véritable âge d'or durant lequel un peuple laborieux et éminemment pacifique se serait adonné, dans le calme de ses cités protégées par la forêt dense, à l'unique contemplation des astres ?[1]». Actuellement l'évolution des connaissances a permis de renverser cette vision simpliste et sans nuance. Car si les anciens Mayas étaient bâtisseurs, artistes et savants, ils n'en étaient pas moins fermement guerriers. Du fait de leur organisation politique en cités rivales, la comparaison des Mayas classiques avec les cités grecques de l'époque classique ou avec les cités italiennes de la Renaissance n'est pas inappropriée[2].

Contraintes archéologiques

Pour des raisons à la fois environnementales et historiques, la connaissance et la compréhension de cette civilisation sont toujours particulièrement fragmentaires. De larges zones d'ombre subsistent toujours malgré les efforts entrepris depuis sa redécouverte au XIXe siècle.

Aire culturelle maya

Principaux sites mayas

L'aire culturelle maya antique doit être distinguée de la zone de peuplement maya actuelle. Elle se définit comme étant le territoire couvert par les anciennes cités mayas, soit une surface globale d'environ 340 000 km² (approximativement la superficie de l'Allemagne).

Elle comprend :

On la divise habituellement en trois grandes régions, selon des critères climatiques et géologiques :

Ces zones écologiques correspondent grosso modo à des zones culturelles. Jusqu'il y a peu on considérait que le centre de gravité de la culture maya aurait suivi un déplacement géographique, du littoral Pacifique et Hautes-Terres du sud (Époque préclassique) vers les Basses-Terres du sud (Époque classique) puis les Basses-Terres du nord (Époque postclassique). Il serait néanmoins hâtif de céder à la tentation du déterminisme géographique car chacune de ces zones a participé à sa manière au développement de la civilisation maya. Au sein même de ces régions le rythme d'évolution a pu être particulièrement différent d'une cité à l'autre. Les recherches archéologiques récentes ont révélé que des les Basses-Terres méridionales ont connu un développement plus précoce qu'on ne le croyait il y a quelques dizaines d'années : des centres vastes et importants s'y sont développés dès le Préclassique[3].

Le littoral Pacifique

Le littoral Pacifique est une longue bande d'une soixantaine de kilomètres de large qui couvre de l'isthme de Tehuantepec à l'Ouest jusqu'au Salvador à l'Est . Coincée entre l'océan Pacifique et les montagnes de la Sierra Madre occidentale, cette plaine humide dispose des conditions parfaites à l'établissement humain. Outre des facilités de communication, axe de passage et de migration, elle offre de nombreuses ressources naturelles telles qu'une terre fertile, un climat chaud et des pluies abondantes, du poisson, du sel et la possibilité de récolter le cacao (ressource qui jouera un rôle spécifique dans toute la Mésoamérique).

Les Hautes-Terres

Les Hautes-Terres se situent à une altitude supérieure à 800 mètres. Elles regroupent la chaîne de volcans courant parallèlement à la côte Pacifique et les plateaux voisins. Dans cette zone se rencontrent deux plaques tectoniques, subduction dont il résulte une forte activité sismique et volcanique. Le climat est cependant tempéré, le sol riche en phosphore (véritable engrais naturel) et le sous-sol recèle des gisements d'obsidienne, de basalte et de pierre verte comme la jadéite ou la serpentine.

Les Basses-Terres (du Nord et du Sud)

Les Basses-Terres drainent une grande diversité écologique. On passe d'une forêt tropicale dense au Sud à une sorte brousse en remontant vers le Nord. Dans la jungle particulièrement humide les arbres atteignent entre 40 et 70 mètres de hauteur. La faune et la flore sont particulièrement variées. On y trouve surtout le jaguar et le quetzal, particulièrement recherchés, des cerfs, des dindons, des alligators… Les fleuves et rivières sont nombreux, principal d'entre eux étant l'Usumacinta. Ils servent à la fois de source d'eau potable et de voie de communication. Plus on progresse vers le Nord, plus l'eau et la végétation se font rares. Le sol remonte progressivement vers le plateau calcaire du Yucatan et les pluies s'infiltrent profondément dans la terre, ne persistant pas à la surface. Sur la péninsule du Yucatan l'eau n'est par conséquent accessible qu'à travers les cenote, trous vastes de plusieurs dizaines de mètres de diamètre s'ouvrant directement sur la nappe phréatique. Ces puits revêtiront une fonction rituelle spécifique comme lieux de passage vers l'Inframonde.

Histoire

Origines

Les origines des tribus mayas les plus anciennes se perdent dans la nuit des temps. Les manuscrits autochtones du XVIe siècle ont oublié l'emplacement du berceau de la civilisation maya, que ce soit dans le Chilam Balam (écrits dans la péninsule du Yucatán), ou dans le Popol Vuh des Quichés, la branche des indiens mayas du Guatemala. Et même le premier chroniqueur espagnol des mayas, le frère Diego de Landa (1566), n'a pu en mentionner clairement la situation. En tout état de cause, les faits se réfèrent aux Mayas du Yucatán, de l'ère classique, et non aux vieux mayas situés dans le sud (Chiapas, Guatemala et Honduras), dont la civilisation s'est éteinte quelques siècles avant l'apogée des cités de la péninsule telles que Chichen Itza, Uxmal et Sayil. Nous savons[réf.  nécessaire] que dans les temps particulièrement reculés, les Mayas vivaient sur le littoral atlantique du Mexique, d'où ils descendirent vers l'Amérique Centrale en remontant le Río Usumacinta pour arriver au Petén. Un vieux groupe maya, les Huastèques, resta cependant dans le nord, dans la région allant de Veracruz à Tamaulipas. C'est peut être l'expansion des Nahuas qui coupa en deux le peuple maya en rejetant un groupe au nord et l'autre au sud. Les groupes rejetés vers le sud sont ceux qui développèrent la grande civilisation maya. Au commencement de la période historique, ils vivaient dans un triangle délimité par Palenque dans le Chiapas, Uaxactun, au Guatemala, et Copán au Honduras, une aire particulièrement importante avec des voies de communication particulièrement complexes au milieu de la jungle, traversée par de grandes rivières, comprenant le bassin de l'Usumacinta, le Petén guatemaltèque et les vallées du Motagua et du río Copán.

On peut distinguer le plus souvent trois périodes dans la civilisation maya : le Préclassique (de 2600 av. J. -C. à 250 apr. J. -C. ), le Classique (de 250 à 900), le Postclassique (de 900 à 1521), auxquelles on rajoute quelquefois le Classique final (de 800 à 900), que certains auteurs nomment Épiclassique[4], une époque de transition durant laquelle les cités des Basses-Terres auraient été abandonnées et celles du nord du Yucatan se seraient développées. Les dates du début et de la fin de chacune des trois périodes peuvent en outre fluctuer d'un siècle selon les auteurs[5].

Époque préclassique

L'Époque préclassique (aussi nommée formative, surtout dans les publications en anglais) couvre de 2000 av. J. -C. à 250 ap. J. -C. . Elle est subdivisée en Préclassique ancien (de 2000 av. J. -C. à 1000 av. J. -C. ), Préclassique moyen (de 1200 av. J. -C. à 400 av. J. -C. ) et Préclassique récent (ou tardif) (de 400 av. J. -C. à 250 ap. J. -C. ). Certains archéologues insérent une période supplémentaire à la charnière entre le Préclassique et le Classique : le Protoclassique.

À partir de -2000, on assiste à l'essor de la civilisation olmèque, dont sont issus de nombreux aspects de la civilisation maya. Cette Période préclassique est mal connue. Les premiers villages d'agriculteurs des Basses-Terres ont été datés de -1200 au Belize (Cuello) [6].

Des preuves archéologiques montrent que l'architecture cérémonielle maya démarre vers 1000 av. J. -C. Il est particulièrement complexe de faire la différence entre la culture pré-maya et la civilisation olmèque, chaque culture s'étant influencée mutuellement.

Vers 300 av. J. -C., on assiste à la multiplication des sites ainsi qu'à une activité architecturale intense, signe d'un fort accroissement de la population, en particulier dans les cités de El Mirador, Nakbe, Komchén, Cerros et Tikal. Chaque site se développe de façon autonome; néanmoins, signe d'une indéniable unité culturelle, on utilise partout la même céramique rouge et noire.

Entre 150 et 250 de l'ère chrétienne, période fréquemment dénommée «protoclassique», des tensions apparaissent; crise de croissance ou invasion, nul ne le sait[7]. Certains sites disparaissent, tels que Cerros, El Mirador ou Komchén, alors que d'autres s'imposent comme Tikal.

Époque classique

L'Époque classique couvre de 250 apr. J. -C. à 900 apr. J. -C. Elle est subdivisée en Classique ancien (de 250 à 600 ap. J. -C. ) et Classique récent (de 600 à 900 ap. J. -C. ). Certains auteurs insèrent à la charnière du classique et Postclassique une période nommée Classique terminal ou final.

Cette période, que nous connaissons de mieux en mieux grâce au déchiffrement de l'écriture maya, est marquée par de perpétuelles rivalités entre de nombreuses cités-États. Les Basses-Terres mayas n'ont jamais été unifiées politiquement, et il n'y a jamais eu d'«empire maya», comme on l'imaginait au milieu du XXe siècle. Chaque entité politique avait à sa tête un souverain nommé k'uhul ajaw («divin seigneur» en maya), qui tirait sa légitimité de ses ancêtres et occupait une fonction non seulement politique mais également religieuse. Il formait une «interface» entre la communauté qu'il dirigeait et le monde surnaturel. Chaque entité politique était pourvue d'un glyphe-emblème.

Dans les Basses-Terres du sud, le Classique ancien est dominée par deux grandes métropoles : Tikal et Calakmul. Tikal joue un rôle prédominant dans la première partie de cette époque qui marque l'apogée de la culture maya. Les débuts de l'histoire de Tikal sont mal attestés. La Stèle 29 porte la première date en compte long de cette cité. Son rôle semble être renforcé par les liens qui l'unissent à la grande métropole du Mexique central, Teotihuacán. Ces échanges se manifestent dans l'architecture, la céramique et la sculpture.

Vers le milieu du VIe siècle, Tikal est vaincue par Calakmul. On note alors un ralentissement des activités, qui se traduit par l'interruption de l'érection de monuments datés dans cette cité. Cet arrêt marque la fin du classique ancien.

La fin du VIIe siècle voit un retournement de situation : Calakmul, vaincue par Tikal, amorce un déclin. Un renouveau s'opère, organisé autour de cités-États qui rivalisent de prestige. La culture maya des Basses-Terres du sud atteint son apogée : il durera jusqu'au IXe siècle. On assiste à une «balkanisation» du paysage politique. Des centres secondaires se livrent à d'incessants conflits. Une rivalité oppose par exemple Piedras Negras à Yaxchilan, tandis qu'un peu à l'écart des autres centres, Quirigua entre en conflit avec Copán[8]

Dans les Basses-Terres du nord, au Yucatán, d'autres centres prennent le relais : les cités Puuc d'Uxmal, Labná, Kabáh, Sayil, etc. Leur épanouissement est bref : elles sont aussi désertées au Xe siècle.

Classique final : l'effondrement maya

Les années 800 à 900 marquent l'effondrement des cités-États des Basses-Terres du sud, l'arrêt des constructions monumentales et des inscriptions associées. La dernière inscription connue datée sur un monument remonte à 822 pour Copán (au sud-est ), 869 pour Tikal (au centre) ainsi qu'à 909 pour Tonina (ouest ) [9].

La cause du dépeuplement quasi total des puissantes cités mayas à l'aube du IXe siècle reste mal connue. Des hypothèses ont été avancées pour expliquer la chute brutale de la civilisation maya classique en plein âge d'or, les spécialistes n'étant toujours pas d'accord sur les causes d'un bouleversement aussi radical. Guerres, désastres écologiques, famines ou une combinaison de ces facteurs sont les raisons le plus souvent avancées pour expliquer ce déclin. Les centres mayas sont abandonnés entre la fin du VIIIe siècle et le début du Xe siècle[10], puis recouverts par la forêt. Ce n'est qu'au cours de la seconde moitié du XIXe siècle et au début du XXe qu'ils ont été découverts et restaurés.

Les faits

On constate l'arrêt progressif de toute activité de construction dans les cités mayas des Basses Terres du sud, au Guatemala et au Mexique actuels à partir de la fin du VIIIe siècle (on prend le plus souvent en compte la dernière date en compte long retrouvée sur chacun des sites, de 780 à Pomona jusqu'à 909 à Toniná[11]). Ce phénomène correspond à l'effondrement du dispositif politique de la royauté divine qui caractérise le monde maya classique[12].

Les chercheurs ont aussi établi qu'à cette période la démographie avait été en forte baisse.

La chute ne fut pas brutale : les ruines mayas ne sont pas des villes détruites mais des cités abandonnées. On ne trouve pas non plus de trace d'hécatombes, charniers ou fosses communes.

Les hypothèses

Tellement d'hypothèses ont été émises sur l'effondrement maya qu'en 1973 deux ouvrages ont été publiés, par Richard E. Adams (The Collapse of Maya Civilization : a Review of Previous Theories) et Jeremy A. Sabloff (Major themes in the past hypotheses of the Maya collapse), pour les répertorier et les classifier. À l'époque, presque l'ensemble des hypothèses n'envisageaient qu'une cause unique, de type interne ou externe[13]. Les études récentes privilégient désormais des explications plus complexes basées sur l'interaction de plusieurs facteurs négatifs parmi ceux évoqués dans les études antérieures[14].

Causes internes
Cette hypothèse particulièrement controversée a été avancée au milieu des années 1970 par Pierre Ivanof. Elle ne permet pas d'expliquer la forte baisse démographique constatée par les chercheurs ; on ne comprend pas non plus pourquoi les Mayas ne seraient pas retournés vivre dans les cités après s'être rendu compte que les prévisions des prêtres étaient erronées.
Causes externes
Une des faiblesses de cette hypothèse est en premier lieu sa durée dans le temps : un changement climatique se produit sur plusieurs décennies et ses conséquences sont progressives. De plus des études pluviométriques ont démontré que des variations de pluie n'auraient rien changé ou, au contraire, perfectionné les récoltes. Enfin, aucune autre civilisation n'a disparu des suites d'une épidémie ou d'une catastrophe naturelle[réf.  nécessaire] (les bâtiments ne montrent d'ailleurs par exemple aucun signe de violent séisme).
Causes mixtes

Les études récentes privilégient dans leur grande majorité une accumulation de facteurs défavorables, qui auraient entraîné des conflits sociaux internes et externes, jusqu'à la faillite et l'abandon du dispositif socio-politique des cités-États[14].

Ces modèles explicatifs complexes se fondent sur un élément déclencheur interne ou externe : pression démographique ou longue sécheresse, par exemple.

Époque postclassique

L'Époque postclassique va de 900 ap. J. -C. à la conquête espagnole. elle est subdivisée en Postclassique ancien (de 900 à 1200 ap. J. -C. ) et Postclassique récent (ou tardif) (de 1200 à la conquête espagnole).

Le Postclassique maya voit la montée en puissance de l'influence des Nahuas du Mexique central, tant dans les Hautes Terres du sud que dans le nord du Yucatan. Cette influence se définit par l'introduction de styles nouveaux, de nouvelles techniques comme la métallurgie, et par de grands changements dans l'organisation sociale et politique. Les causes de cette montée en puissance des Nahuas sont incertaines. Il semblerait que l'affaiblissement du monde maya ait entraîné des mouvements de populations chichimèques et par là même un renouveau du pouvoir nahua, dorénavant aux mains des Toltèques, centrés sur Tula (ou Tollan). Ces derniers étendent leur influence à toute la Mésoamérique, jusque dans le nord du Yucatan, apportant des traits nahuas aux Mayas.

Les quelques cités mayas qui avaient continué pendant l'Épiclassique et le Postclassique ancien, surtout les cités Puuc comme Uxmal, Sayil, Labna, K'abah, Yaxuna, et d'autres cités déjà anciennes comme Edzna, Coba ou Dzibilchaltun, après un âge d'or entre le IXe et le Xe siècle av. J. -C. , connaissent une grave crise et se dépeuplent pour la majorité.

Seule Chichen Itza continue de prospérer : les Toltèques, menés par Kukulkan selon la légende, y auraient fondé une dynastie et importé des cultes du centre du Mexique, comme celui de Quetzalcoatl (Kukulkan), Tlahuizcalpantecuhtli (Tawizcal dans le codex de Dresde), Cactunal... Cependant, au XIIIe siècle, Chichen Itza décline à son tour au profit de Mayapan, dirigée par Hunac Ceel ; Mayapan deviendra par conséquent le nouveau centre du monde maya des Basses Terres, une cité prospère, fortement mexicanisée, gouvernée par des lignées aristocratiques. Puis au XIVe siècle, des rivalités entre ces lignées et la dynastie régnante des Cocom entraîneront une longue période de guerres civiles, qui aboutira à la chute de Mayapan.

Le Postclassique dans les Hautes Terres du sud présente aussi de grands changements et une mexicanisation importante. Les anciens centres du pouvoir classiques, comme Kaminaljuyu ou les cités de la vallée de Chuyub, sont abandonnés. S'ensuivent de vastes mouvements de populations, des intrusions mexicaines, un morcellement ethnique et politique, qui aboutissent à la création d'une mosaïque de centres régionaux et d'États indépendants. Parallèlement à ces changements, on assiste à l'introduction de traits culturels nahuas, tels que les temples jumeaux et les Tzompantli, les cultes d'origine mexicaine (Quetzalcoatl sous le nom de Kukumatz, le Tohil des K'iche, Xipe Totec... ), la métallurgie, de nouveaux types de céramiques (fine orange, comales, molcajetes... ).

Le pouvoir est aux mains d'ethnies telles que les K'iche, les Kaqchikel, les Mam, les Pokomam, les Tz'utuhil, les Q'eqchi', qui fondent des royaumes expansionnistes et bien défendus, comme le royaume des K'iche qui, centré sur Chi Izmachi puis Q'umarkaaj (Utatlan), sera intégré à l'Empire aztèque sous Ahuizotl, comme celui des Kaqchikel, en premier lieu vassal des K'iche, puis centré sur Iximche, celui des Pokomam centré sur Mixco Viejo, de Rabinal centré sur Cayuup... Ces États sont dirigés par des lignées (Ilocab, Nihaib, Kawek, Tamub... ) qui disent tenir leur pouvoir des Toltèques. Les conflits politiques qui agitent la région tout au long du Postclassique sont connus grâce à des documents de l'époque coloniale écrits en langues autochtones, tel que le Popol Vuh des K'iche, El Titulo de Totonicapan, les Annales des Kaqchikel, le Memorial de Solola...

L'écriture hiéroglyphique maya continue à être utilisée dans les codex, faits de longues bandes de fibre végétale recouvertes de chaux et pliées en accordéon. Quatre d'entre eux ont survécu : ceux de Dresde et de Paris, le Codex Troano de Madrid et le Grolier.

Après avoir vaincu les Aztèques en 1521, les Espagnols se lancèrent à la conquête des territoires mayas. Grâce à leur supériorité technologique ainsi qu'aux antagonismes entre royaumes mayas des Hautes-Terres du Guatemala, qu'ils poussèrent à se monter les uns contre les autres, ils les écrasèrent rapidement en 1524[15]. Les Mayas du Yucatán, par contre, opposèrent aux envahisseurs une résistance farouche. Les deux premières tentatives de conquête par Francisco de Montejo, en 1527-28 et ensuite de 1531 à 1535, échouèrent. En 1541, son fils, Montejo le jeune, profitant de l'hostilité entre les clans Cocom et Xiu, parvint à s'implanter dans la région et fonda Mérida en 1542. Protégé par son relatif isolement dans la jungle du Petén, le dernier État maya, le royaume itzá de Tayasal, ne succomba aux Espagnols qu'en 1696-97[16].

Les maladies importées d'Europe par les Espagnols et inconnues des autochtones ne furent pas étrangères à la défaite des Mayas. Dès 1521, une épidémie de variole emporta le tiers de la population des Hautes-Terres du Guatemala[17]. Il en alla de même au Yucatan. À leur arrivée, les Espagnols firent face à des adversaires déjà affaiblis.

Organisation politique et sociale

Noble offrant des fèves de cacao

La société maya est divisée en classes : nobles, religieux, militaires, artisans, commerçants, paysans (la majorité) et l'équivalent des serfs. Elle est dirigée par des chefs héréditaires, de filiation patrilinéaire, qui délèguent leur autorité sur les communautés villageoises à des chefs locaux. La terre, propriété de chaque village, est distribuée en parcelles aux différentes familles.

La structure sociale est complexe, elle est fondée sur une organisation familiale patrilinéaire, une division sexuelle du travail et une répartition par secteurs d'activité. Les agriculteurs, c'est-à-dire l'essentiel de la population, se divisaient en paysans, serviteurs et esclaves. L'élite, de son côté, se répartissait en guerriers, prêtres, administrateurs et dirigeants. L'élite et le peuple ne formaient pas des catégories antagonistes, car des liens de parenté ou d'alliance unissaient dirigeants et serviteurs, chefs et paysans. Ainsi, les nouvelles découvertes montrent l'existence d'une classe fort importante de commerçants-guerriers, surtout à partir du Ve siècle à Tikal et il y aurait eu un partage du pouvoir entre l'ancienne aristocratie chargée des affaires intérieures de la cité et religieux et la nouvelle classe de commerçants-guerriers[réf.  nécessaire].

Il semble que les Mayas aient vécu selon un dispositif de cités-États. Cette indépendance relative des communautés a d'ailleurs été un facteur facilitant la conquête par les Espagnols qui n'eurent pas à affronter un peuple présentant un front uni.

Les plus puissants rois qui surent conquérir et régner sur plusieurs cités se faisaient appeler Ahau ce qui veut dire «Grand Roi». Cependant, le titre le plus commun des rois mayas fut Halac vinic ou Hulach Uinic. Le Roi concentre l'ensemble des pouvoirs religieux, militaires et civils. Il choisit au sein des nobles les batabs, qui sont des chefs locaux ou de villages dont la principale responsabilité était de veiller à la bonne vision du tribut ainsi qu'à l'exécution des ordres. Mais il est fréquemment fait mention d'un conseil autour du roi[réf.  nécessaire].

Le clergé forme aussi une classe nombreuse. Les prêtres (ah kin) se succèdent de père en fils et leur savoir ne se transmet qu'au sein de la famille. Cela est compréhensible puisque le savoir maya était fort étendu : de l'écriture à la chronologie, des almanachs sacrés à la médecine, des cérémonies à la formation des jeunes prêtres. Parmi les prêtres se distingue le chilam, particulièrement chargé de recevoir les messages des dieux et d'énoncer les prophéties. Leur influence et la grande religiosité des mayas expliquent les nombreux jeûnes particulièrement sévères pratiqués par le roi et la noblesse mais aussi les mortifications et automutilations[réf.  nécessaire] puisque la religion maya donne au sang une très grande valeur magique.

En bas de l'échelle se trouve le peuple. C'est à lui qu'incombe la tâche d'apporter les aliments et les vêtements, la main d'œuvre pour les travaux publics. Ces ouvriers mayas ne disposent que d'outils en pierre ou en bois ; ils ne connaissent ni le métal, ni la traction animale, ni la roue. L'unique moyen de transport connu s'effectue à dos d'homme. Enfin, les esclaves forment une classe à part. Les délinquants de droit commun sont condamnés à l'esclavage. Les prisonniers deviennent fréquemment des victimes sacrificielles.

Économie

Pour des raisons diverses, les archéologues ont longtemps négligé l'étude des modes de production et de distribution chez les anciens Mayas : les textes mayas de l'Époque classique sont presque muets sur le sujet; pour l'Époque postclassique, nous disposons des observations d'auteurs espagnols, sensiblement plus rares pour les Mayas que pour les Aztèques, surtout la Relación de las Cosas de Yucatán de Diego de Landa; d'autre part les techniques archéologiques se sont énormément affinées ces dernières années (photos aériennes, activation neutronique, fluorescence des rayons X, analyse pollinique, ... ).

Les ressources étaient variables selon l'environnement local, sensiblement différent dans les Hautes-terres, les Basses-terres du sud et du nord.. Pour assurer leur subsistance, les Mayas pratiquaient la chasse et la pêche, l'élevage et l'agriculture. L'élevage était limité à quelques espèces, dindon et chien. Pour palier cette carence en protéines, les Mayas chassaient une variété d'animaux, tels que le cerf, le pécari, le tapir, l'agouti, le paca ou encore deux espèces de singes, sans compter diverses espèces d'oiseaux.

Champ contemporain chez les Quiché du Guatemala : maïs et haricots; les courges ne sont pas visibles

Les Mayas tiraient le plus gros de leur subsistance d'une agriculture sur brûlis : on brûle les broussailles - la cendre forme un excellent engrais - avant d'ensemencer au moyen d'un bâton pointu. La découverte de Cerén, un petit village maya enseveli par une éruption volcanique au VIe siècle, a permis aux archéologues d'observer in situ comment les Mayas de l'Époque classique cultivaient sur une même parcelle maïs[18], haricots et courges[19]. Les grands arbres étaient laissés en place et contribuaient à la régénération de la parcelle. Après une ou plusieurs années, les éléments nutritifs contenus dans la cendre étant épuisés, il fallait laisser la parcelle en jachère pendant une période qui variait selon la qualité du sol : jusqu'à vingt ans dans le nord du Yucatán[20]. Sauf dans les Hautes-Terres, où le sol volcanique des vallées est particulièrement riche, le rendement était assez faible dans les Basses-Terres où la couche d'humus est le plus souvent mince. Pour nourrir des populations de plus en plus nombreuses, les Mayas valorisaient des terres moins fertiles en pratiquant l'agriculture en terrasse pour contrecarrer l'érosion. Les archéologues ont constaté que cette forme d'agriculture avait été spécifiquement pratiquée dans la région de Rio Bec- près de 150 000 hectares - et dans la région de Caracol[21]. Les anciens Mayas connaissaient aussi une autre forme d'agriculture intensive : dans des zones marécageuses nommées «bajos», ils aménageaient des champs surélevés; on creusait des canaux de drainage et on mettait en culture les monticules constitués par les remblais de boue contenant des éléments nutritifs. De cette manière on peut obtenir plus d'une récolte par an. D'autre part, on peut obtenir une ressource supplémentaire en faisant de la pisciculture dans les canaux.

Les Mayas pratiquaient l'apiculture. Les outils en métal n'existaient pas. Les Mayas utilisaient des meules en pierre nommées metate.

Les différents peuples mayas entretenaient de nombreuses relations commerciales avec des cités lointaines. Les fèves de cacao et les clochettes en cuivre servaient de monnaie d'échange; le cuivre était aussi utilisé à des fins décoratives, comme l'or, l'argent, le jade, les coquillages et les plumes de quetzal.

Culture

Architecture

Temple Kukulcan de Chichén Itzá
Temple de Tikal

La forme la plus emblématique de l'architecture maya est la pyramide à degrés. Le peuple maya aurait adopté l'architecture verticale pour se rapprocher de ses dieux.

L'apogée de la culture maya a coïncidé avec l'émergence de grandes cités, centres de pouvoir religieux, commercial et politique, comme Chichen Itza, Tikal et Uxmal. L'observation du style de l'architecture maya est une des clés pour comprendre cette civilisation.

Les villes

L'emplacement des villes mayas ne semble pas être planifié; elles se déploient en effet légèrement au hasard sur tous types de terrains des plaines du nord du Yucatan aux collines de l'Usumacinta. La péninsule du Yucatan, où rayonna la civilisation maya, est un bas plateau calcaire qui ne s'élève guère au-dessus du niveau de la mer, couvert d'une jungle épaisse. Sous ce climat tropical, la végétation envahit les pierres et masque les œuvres de ce peuple ancien.

Au cœur de la cité maya se trouvent de larges places où se concentrent les bâtiments officiels, temples, acropole royale, stade, etc. Une attention spécifique est portée à l'orientation des temples et des observatoires pour respecter la cosmogonie maya. Dans un deuxième cercle autour de ce centre rituel se concentrent les demeures des nobles, les temples mineurs. Enfin, en dehors de ce centre urbain se déploient les modestes maisons du peuple.

L'architecture classique maya peut se résumer en une division de l'espace en deux : un espace public monumental, urbanisé et un espace privé relégué au second plan. C'est uniquement à la fin de l'ère post classique que les cités se fortifient, détruisant les larges places de l'ère classique.

Les matériaux

Un des aspects surprenants de la culture maya est sa capacité à construire d'immenses ouvrages avec techniques rudimentaires. En effet, les mayas n'utilisaient ni outils en métal, ni poulies, ni même la roue. En contrepartie, l'architecture maya exigeait une importante main d'œuvre.

Toutes les pierres des bâtiments mayas semblent provenir de carrières localisées à proximité. Le matériau le plus utilisé était le calcaire, qui peut être aisément taillé avec des outils en pierre. Le mortier est lui aussi à base de calcaire pilé, brûlé et mélangé qui reproduit les propriétés du ciment. Les progrès dans la taille des pierres réduiront l'utilisation de ce mortier, les pierres s'emboîtant idéalement.

On note aussi la naissance de la céramique à pâte fine sur des sites comme Seibal et Altar de Sacrificios à la fin du VIIIe siècle, dont l'introduction témoigne d'une influence sur la culture maya, et a servi à appuyer la thèse d'invasions étrangères qui pourraient être à l'origine de l'état de guerre qui a anéanti la civilisation classique.

Les techniques de construction

Voûte en encorbellement du Palais d'Uxmal
Détail du Quadrilatère des Nonnes d'Uxmal

La plupart des bâtiments en pierre reposent sur une chape dont la hauteur fluctue de moins d'un mètre pour les petites structures, à plus de 45 mètres pour les grands temples et les pyramides. Sur au moins un côté se trouve une volée de marches, fréquemment particulièrement raide.

Cette chape était constituée d'une série de cellules délimitées par des murs. L'espace créé par ces cellules était ensuite rempli de gravier.

Les surfaces étaient recouvertes de plâtre par souci d'uniformité. Le plâtre était produit en brûlant la pierre calcaire en poudre qui était ensuite mélangée avec du sable calcaire (sascab) et de la résine d'arbre (holol) pour la plasticité.

Enfin les surfaces étaient peintes avec des pigments minéraux et organiques dont l'hématite et l'indigo qui servaient à produire les deux principales couleurs : rouge et bleu. Le célèbre bleu maya était ainsi constitué d'indigo, d'azurite (minéral) et d'argile paligorskite.

L'architecture maya se définit par l'emploi généralisé du mortier dans les constructions. En effet, ne connaissant pas la technique de la voûte (assemblage de blocs en équilibre répartissant la poussée gravitationnelle sur les murs adjacents ou des piliers), leurs possibilités de créer des espaces couverts étaient particulièrement réduites. L'usage de colonnes et d'architraves n'a d'ailleurs été constaté qu'en de rares occasions apparemment involontaires. Dépourvus de ces moyens élémentaires, les Mayas ont ainsi toujours employé le mortier, avec l'ensemble des conséquences que cela implique : des murs particulièrement épais pour soutenir un plafond excessivement lourd, et un espace intérieur exigu. Les longues galeries des palais de Palenque ou d'Uxmal montrent l'utilisation d'une sorte de voûte en encorbellement, dite «fausse voûte» car exactement elle n'en est pas une. Chaque strate de blocs ajoutée gagne progressivement sur le vide, à la manière des maisons européennes médiévales où chaque étage supplémentaire s'avançait légèrement plus sur la rue en contrebas. Dans le cas des bâtiments mayas, il suffisait que les encorbellements s'élèvent à partir de deux murs opposés scindés par une faible distance pour qu'ils finissent par se rejoindre, formant alors une «fausse voûte». Pour faire tenir la totalité, le mortier était indispensable, l'encorbellement étant voué à s'effondrer s'il dépasse une limite fatale imposée par la gravité. Vu de l'extérieur, l'épaisseur du plafond était supérieure ou égale à la hauteur de la galerie intérieure, donnant à l'édifice une lourdeur énorme. Les Mayas en ont profité pour donner libre cours à leurs talents artistiques : les façades hautes et presque aveugles leur en laissaient beaucoup les moyens. Divers stratagèmes ont par conséquent été employés pour limiter l'aspect pesant des bâtiments. Frises géométriques, colonnettes verticales ou encore sculptures plus ou moins élaborées se sont développées pour atteindre leur apogée à l'ère post-classique. Le style puuc au Yucatan en est le meilleur exemple (Uxmal, Labná, Kabah, Sayil, etc. )

Bâtiments remarquables

Plates-formes cérémonielles

Ces plateformes de calcaires de moins de quatre mètres de haut étaient utilisées pour les cérémonies officielles et les rites religieux.

Palais
Palais de Palenque

Immenses et particulièrement décorés, les palais se trouvent au centre de la cité, ils abritent l'élite de la population.

Ceux qui sont spécifiquement grands, ou qui comportent différents niveaux, étaient est parfois utilisés comme acropole. Néanmoins la majorité ne comportent qu'un niveau, de petites pièces et sont richement décorés, ce qui renforce l'hypothèse de leur utilisation comme habitations.

Il semble aussi que ces palais étaient utilisés comme tombes.

Groupe en E

L'utilité de cette structure courante dans les cités mayas reste un mystère. Sur le côté ouest de la place centrale se trouve une pyramide, qui fait face à trois petits temples d'où le nom de Groupes en E.

Certains pensent que ces structures sont des observatoires car depuis la pyramide, le soleil apparaît dans l'alignement exact des petits temples lors des solstices et des équinoxes. D'autres avancent qu'ils représentent l'histoire de la création du monde illustrée par les sculptures et les dessins qui ornent ces structures.

Quelques exemples célèbres : la structure E-VII à Uaxactun et le groupe du complexe du Monde perdu à Tikal.

Pyramides et temples
Temple de la Croix Palenque

Les pyramides sont certainement l'élément visuel le plus connu de la civilisation maya. Les installations cérémoniales dans les villes mayas, c'est-à-dire les places, les pyramides et les palais, étaient conçus de manière à reproduire, à un niveau symbolique, le paysage sacré tel qu'il existait au moment de sa création par les dieux. Les pyramides représentaient les montagnes. C'est depuis ces lieux que les rois, usaient de transes et de rites pour accéder au monde surnaturel qui leur permettait de converser avec les dieux. Les pyramides abritaient aussi des tombes, fréquemment royales. La plus célèbre est celle de K'inich Janaab'Pakal I sous le Temple des inscriptions de Palenque

Les temples-pyramides s'inscrivaient dans une longue tradition culturelle en Mésoamérique. Les Olmèques érigeaient déjà des montagnes artificielles. Les Mayas ont innové en ajoutant à la pyramide et au temple des façades taillées et peintes qui exprimaient des messages politiques et religieux. En réalité, ils recouvraient toute la pyramide de plâtre (stuc), puis ils peignaient le tout en rouge ou d'une autre couleur vive.

L'apparition des pyramides de Mésoamérique n'a par conséquent rien à voir avec les pyramides d'Égypte. À l'argument géographique (plus de 13 000 kilomètres) s'ajoute l'argument temporel (plus de 3 500 ans). En effet les pyramides mayas sont apparues au cours du Ier millénaire avant notre ère, à la fin du préclassique moyen (Nakbe), alors que les tombeaux égyptiens ont été bâtis dès le début du IIIe millénaire avant notre ère. Leur fonction est complètement différente. Les pyramides mayas sont avant tout l'assemblage de deux structures juxtaposées : un socle monumental, le «corps» de l'édifice, et le temple, dont l'importance est prédominante. Le socle n'a pour fonction que de rehausser le temple, de montrer que le dieu est supérieur à la population, qu'il s'élève au-dessus du commun des mortels. Il n'a, en lui-même, presque aucune symbolique. L'appellation de pyramide est ainsi erronée.

Certains objectent néenmoins que des tombes ont été aménagées sous ces temples, leur donnant une vocation funéraire. Cependant, même s'il s'agit effectivement d'une pratique courante chez les Mayas, on ne peut ici non plus faire un parallèle avec l'Égypte. Comme dit auparavant, la pyramide méso-américaine a une fonction éminemment cultuelle. En se faisant inhumer sous l'édifice, les souverains entendaient simplement que le culte rendu dans le temple supérieur leur soit profitable : après leur mort, le temple formerait une sorte de mémorial, entretenant leur souvenir.

Dans la jungle du Petén, surgit entre les arbres de la forêt le centre religieux de Tikal. Fabuleuse clairière, cette ancienne cité-État maya dressait ses pyramides de 60 mètres de haut. Tout autour vivaient 50 000 paysans, artisans et esclaves, main-d'œuvre indispensable à des bâtisseurs ignorant la traction animale. On peut parler de villes fantômes émergeant de la forêt. Jamais l'homme n'a autant maîtrisé les éléments naturels que les Mayas de la période classique. Il y a quinze siècles, Tikal régnait sur la jungle du Guatemala de ses pyramides orgueilleuses. Le centre cérémoniel était recouvert de stuc. Même le sol des temples était peint en rouge, la couleur du Soleil et du sang. Sur l'une des plates-formes, le chef de la cité, entouré de deux grands prêtres, préside un rituel, dominant la procession des seigneurs, des sacrificateurs et de leurs victimes avec le concours des musiciens. Cette description provient de documents historiques.

Le temple du Devin d'Uxmal
Observatoires

Les Mayas étaient de très bons astronomes, ils avaient une connaissance particulièrement pointue des évolutions des objets célestes, surtout de la Lune et de Vénus. Énormément de temples sont orientés en fonction d'évènements célestes.

Les temples ronds dédiés à la divinité Kukulkan sont fréquemment décrits comme les observatoires des Mayas, quoiqu'il n'y ait aucune preuve qu'ils aient été utilisés à ce seul effet.

Terrains de jeu de balle
Terrain de jeu de balle de Copán

Le jeu de balle qu'on trouve sur différents sites archéologiques était un élément important de la culture maya. Il s'appelait le Pok-ta-Pok.

Le terrain est délimité par deux terrasses sauf aux extrémités, il a la forme d'un I majuscule dont les grands côtés sont composés de murs inclinés. En haut de chaque mur, sur chaque plateforme se trouvait le public. Le terrain représente l'Univers, et la balle, le Soleil.

Les parties se déroulaient selon le calendrier astronomique maya, afin d'y implorer et de satisfaire les dieux par des sacrifices humains.

En son centre, sur chacun des deux côtés trônent deux immenses anneaux de pierre à cinq mètres de hauteur dans lesquels la balle de caoutchouc appelée Kik devait passer.

Chaque équipe de deux à douze joueurs devait se renvoyer la balle par l'anneau de pierre en employant selon les régions : les hanches, coudes, genoux où quelquefois les parties extérieures de la main et sans laisser tomber la balle par terre. Les déplacements de la balle qui monte et retombe au cours du jeu, miment la course du Soleil[22]

La balle faite de latex avait une grosseur d'environ quinze à vingt centimètres de diamètre ; son poids et sa dureté devaient par conséquent faire particulièrement mal lors des chocs avec les différentes parties du corps des joueurs.

Art

Bas relief en stuc du musée de Palenque

L'art maya de la période classique (200-900) est reconnu par énormément comme l'un des plus beaux et des plus fins de l'Amérique précolombienne. On a d'ailleurs fréquemment qualifié les Mayas de Grecs du Nouveau Monde, tant était grande leur maîtrise dans le domaine esthétique. Dans l'art de la fresque, les Mayas étaient passés maîtres dès le IIIe siècle. Les bas-reliefs de Palenque et la statuaire de Copán sont spécifiquement gracieux et dénotent un sens de l'observation du corps humain particulièrement précis. Malheureusement, le climat a dégradé ces représentations. Par contre, les peintures qui ornent les objets funéraires sont assez bien conservées. Ennemis les plus dangereux des archéologues : les pilleurs de tombes. Certains trafiquants disposent de moyens énormes pour organiser des razzias systématiques.

Fresque murale à Bonampak

Les premiers archéologues à travailler sur les civilisations mésoaméricaines en furent spécifiquement marqués, aussi qualifièrent-ils cette ère de classique. Il ne reste que quelques traces des peintures de l'ère classique maya, dont la majorité est constituée de poteries funéraires et autres céramiques mayas. Un bâtiment de Bonampak porte d'anciennes peintures murales qui ont par chance survécu. Le déchiffrement de l'écriture maya nous a appris que les Mayas furent l'une des rares civilisations mésoaméricaines où les artistes signaient leurs œuvres de leur nom.

Loin d'avoir livré tous ses secrets, la civilisation maya a légué une quantité d'objets. Qu'il s'agisse d'ornements sacrés réservés au culte (masques cérémoniels, couteaux de sacrifice et insignes des fonctions sacerdotales). Qu'il s'agisse aussi de bijoux, de parures de jade ou encore de pierres sculptées comme des stèles couvertes de glyphes actuellement beaucoup déchiffrés.

Écriture et littérature

Système d'écriture

Article détaillé : Écriture maya.

L'écriture maya apparaît à partir de 300 av. J. -C. À en juger par les documents dont nous disposons, l'écriture maya passe assez rapidement d'une forme logographique, où chaque mot est représenté par un dessin, à une forme mixte, logographique et phonétique de type syllabique : le mot peut aussi être divisé en unités plus petites, dans le cas maya, des syllabes, chacune représentée par un signe.

Les Mayas utilisaient 800 signes individuels ou glyphes, disposés deux par deux en colonnes se lisant de gauche à droite et de haut en bas. Les glyphes mayas représentaient des mots ou des syllabes se combinant pour désigner n'importe quel concept. Les inscriptions hiéroglyphiques étaient soit gravées dans la pierre ou le bois sur des monuments et des œuvres architecturales, soit peints sur du papier, des murs de plâtre ou des objets en céramique. Le dispositif n'était pas alphabétique

L'écriture maya est aujourd'hui décodée à à peu près 80%[23]

Matériel

Les Mayas écrivaient avec des pinceaux faits en poils et plumes d'animaux. Ils utilisaient de l'encre noire et rouge, d'où le nom donné au territoire maya par les Aztèques : «Le pays du rouge et noir».

Scribes

Les scribes avaient une position sociale particulièrement importante, les fresques montrent fréquemment les puissants avec du matériel d'écriture.

Religion

Article principal : Religion maya.

Ah Puch, dieu de la mort

La religion maya présente des similitudes avec la religion aztèque ; elle comprenait aussi des sacrifices humains. Le calendrier maya situait la fin du monde au XVIe siècle, et la naissance des conquistadors espagnols à cette époque les jeta dans la plus grande confusion. Ces derniers furent accueillis comme les dieux annoncés. Les Mayas n'opposèrent par conséquent que particulièrement peu de résistance à ce qu'ils considéraient comme des êtres surhumains et acceptèrent un destin immuable. Le principal centre religieux du monde maya était Chichén Itzá. Les Mayas étaient polythéistes.

Les Mayas croyaient en la récurrence des cycles de la création et de la destruction. Les rituels et les cérémonies étaient étroitement reliés à ces multiples cycles terrestres et célestes. Le rôle du prêtre maya était d'interpréter ces cycles et de prophétiser les temps passés ainsi qu'à venir. Si des temps sombres étaient prévus, il fallait faire des sacrifices pour apaiser les Dieux. Pour suivre ces cycles ils utilisaient plusieurs calendriers : un calendrier sacré, principal de 260 jours, nommé calendrier Tzolk'in; un calendrier de 365 jours fondé sur l'année solaire (les Mayas ont mesuré la durée de l'année solaire, l'estimant à 365, 2420 jours, tandis que pour les astronomes modernes elle est de 365, 2422 jours. Soit une différence d'uniquement 17 secondes. Or les Mayas étaient incapables de connaître l'heure, la minute ou la seconde[24]), le calendrier haab; un calendrier lunaire; un calendrier fondé sur Vénus ainsi qu'un dispositif unique en Mésoamérique, nommé le compte long de l'Époque classique.

Si la religion maya reste en grande partie obscure, on sait néanmoins qu'ils croyaient que le cosmos était scindé en trois entités différentes : le monde inférieur, la terre et le ciel.

Le ciel était composé de treize strates, chacune ayant sa propre divinité. Au niveau le plus élevé se trouvait l'oiseau muan.

Le monde souterrain comportait neuf strates sur lesquelles régnaient neuf "Seigneurs de la Nuit". Le monde souterrain était un lieu froid et inhospitalier auquel étaient destinés la majorité des Mayas après leur mort. Quand les rois mouraient, ils empruntaient le chemin lié au mouvement cosmique du soleil et tombaient dans le Monde inférieur, mais parce qu'ils possédaient des pouvoirs surnaturels ils renaissaient dans le Monde céleste et devenaient des dieux. Cet univers souterrain accueillait aussi chaque soir les corps célestes comme le Soleil, la Lune et Vénus, une fois franchi le seuil de l'horizon.

Le panthéon maya renferme un nombre incalculable de divinités. Cette prolifération s'explique en partie par le fait que chacune des divinités se présente sous des aspects multiples. Certaines ont plus d'un sexe, d'autres peuvent être à la fois jeunes et âgées. Chaque dieu représentant un corps céleste possédait dans le monde souterrain un visage différent qui se révélait chaque soir à sa «mort».

Calendrier maya sur le Codex Dresden, l'un des rares à avoir survécu à la conquête espagnole

Les Mayas voyaient la Terre comme une forme plate et carrée. Chacun de ses quatre angles était localisé à un point cardinal et était représenté par une couleur : le rouge à l'est , le blanc au nord, le noir à l'ouest et le jaune au sud. Le centre était vert.

Certains Mayas croyaient aussi que le ciel était stratifié et que chacun de ses quatre angles était soutenu par une divinité d'une musculature impressionnante nommée Bacab. Pour d'autres, le ciel était soutenu par quatre arbres de couleurs et d'espèces différentes, et le ceiba vert, ou liard, se dressait au centre.

Pour les Mayas, la forme aplatie de la Terre représentait le dos d'un crocodile géant reposant dans un bassin rempli de nénuphars. Dans le ciel, le pendant du crocodile était un serpent bicéphale, une notion probablement attribuable au fait que le terme maya désignant le ciel ressemble au mot serpent.

Le sang et les sacrifices

L'élite était obsédée par le sang - le sien et celui des prisonniers - et le rite de la saignée formait un important aspect de tout grand événement du calendrier maya. La saignée servait aussi à se concilier les dieux et au début du déclin de la civilisation maya.

Pour les Mayas, le sacrifice sanglant était indispensable à la survie tant des dieux que des humains, faisant monter l'énergie humaine vers le ciel et recevant en retour le pouvoir divin. Le roi se servait d'un couteau d'obsidienne ou d'un aiguillon pour s'entailler le pénis, dont il laissait couler le sang sur du papier contenu dans un bol. Les épouses des rois prenaient aussi part à ce rite en tirant une corde hérissée d'épines à travers leur langue. On faisait brûler le papier taché de sang, et la fumée qui s'en élevait établissait une communication directe avec le Monde céleste.

La coutume voulait que les prisonniers, les esclaves, en particulier les enfants et surtout les orphelins et les enfants illégitimes qu'on achetait particulièrement pour l'occasion, soient offerts en sacrifice. Avant l'ère des Toltèques, on sacrifiait plutôt les animaux que les humains.

«À chaque divinité correspond un rite spécifique durant lequel les victimes sont promises au rang de "substituts du dieu". Pour la divinité de la Pluie, en particulier vénérée, ce sont des enfants qu'on noie, leurs larmes étant de bon augure pour obtenir des pluies abondantes [... ] selon les croyances du temps, les dieux sont littéralement "affamés" de nouvelles proies, ce qui explique l'état quasi permanent de guerre qui règne chez les Mayas, comme d'ailleurs chez d'autres peuplades méso-américaines. Les prisonniers vont former une sorte de "vivier à sacrifices"[25]». L'ensemble des sacrifiés ne sont cependant pas contraints. En effet, «les victimes sont promises à une destinée enviable, celle d'accompagner le soleil dans sa course quotidienne, avant de revenir quatre ans plus tard sur terre, sous l'aspect d'un papillon ou d'un colibri. Cette croyance explique que les futurs sacrifiés sont fréquemment consentants, ou alors volontaires. La mort n'est pas, en effet, une fin mais, au contraire, le commencement d'une renaissance[25]».

Géographie sacrée

La grotte était un lieu sacré, en particulier quand en jaillissait une source, symbole de vie et de renaissance. Elle peut être assimilée à un sanctuaire, un lieu de culte, un point de rendez-vous avec les divinités de la terre. Elle peut être un lieu funèbre, étant une matérialisation symbolique du monde de la mort. Des vases funéraires contenant des cendres de défunts ont été découvertes dans des grottes.

Ces sanctuaires rupestres mayas ont commencé à livrer certains de leurs secrets. Des gravures, dans des anfractuosités naturelles, évoquent la vie et la personnalité du défunt. Les offrandes qui y étaient déposées portent à penser qu'une espérance de vie future animait ces populations.

La montagne était aussi un haut lieu sacré. Les volcans étaient divinisés ou reconnus comme la demeure de certains dieux à qui on portait des offrandes. À la naissance de certaines constellations, un feu nouveau était allumé sur un ancien volcan éteint, pour célébrer la jonction entre deux cycles de 52 ans.

Les grandes pyramides de Teotihuacan apparaissent comme des collines artificielles, vouées aux dieux ainsi qu'aux rites qui les honorent.

La lune des mayas est un symbole féminin. De nombreux mythes y furent associés. Elle symbolise la femme enceinte dont le ventre, rond, croît et décroît. Une éclipse est un événement fâcheux pour les parturientes. Selon une légende, la Lune ourdit un complot qui obligea le Soleil à l'épouser, mais elle eut une attitude libertine, et l'a trompé avec le roi des vautours.

Les étoiles aussi étaient divinisées. Mixcoatl, serpent de la nuée blanche, régnait sur la voie lactée. Tezcatlipoca, maître de la nuit, était identifié à la Grande Ourse, perçue comme représentant un jaguar.

Science et technique

Comme les autres civilisations mésoaméricaines, si les Mayas étaient par certains aspects en retard sur l'Europe, ils étaient par contre particulièrement avancés dans d'autres secteurs. Leur connaissance de l'astronomie surtout surprend toujours les scientifiques actuels[réf.  nécessaire]. Leurs réalisations architecturales sont aussi remarquables. Les Mayas avaient créé un type de voûte spécifique qu'on peut observer à Uxmal. Leurs édifices exploitent d'autre part leurs connaissances astronomiques pour créer des effets saisissants à partir de jeux de lumière (cf. Chichén Itzá).

Bien qu'il soit fréquemment affirmé que les Mayas et les autres peuples mésoaméricains ne connaissaient pas la roue[26], les découvertes réalisées sur certains sites archéologiques (entre autres à Palenque) montrent le contraire. Néanmoins, les seuls objets pourvus de roues qui ont été retrouvés en Mésoamérique sont des jouets et de petits chariots ; les archéologues ont expliqué cette limitation de l'usage de la roue par l'absence d'animaux de trait en Mésoamérique, surtout pour les transports, mais aussi par le caractère sacré attribué à la roue, comme dans d'autres civilisations (au Tibet, par exemple) [27].

Une des pratiques les plus anciennes fut d'ériger des stèles pour commémorer ou marquer des évènements historiques; jusque là on érigeait des stèles de façon irrégulière; puis on les érigeait selon une certaine périodicité, le plus souvent à la fin de chaque katun, période cyclique de 20 ans. Ces dates ont pu être lues grâce à la clé que nous a donnée Diego de Landa. Les Mayas construisaient leur calendrier à partir de la date légendaire de 3113 av. J. -C., et ils utilisaient des unités de temps plus importantes telles que le baktun, période cyclique comprenant 20 katuns, (c'est-à-dire 400 années mayas, correspondant à 394 de nos années).

Mathématiques

Nombres mayas.

Les Mayas (ou leurs prédécesseurs olmèques) utilisaient un dispositif en base 20 comprenant un sigle zéro (mais dont l'usage et par conséquent le concept étaient différents du nôtre, cf. Numération maya). Les inscriptions montrent qu'ils étaient capables de manier de très grands nombres. Le dispositif mathématique de base 20 (vicésimal), c'est-à-dire à vingt chiffres élémentaires (nous utilisons un dispositif de base 10, décimal), de même que leur méthode de positionnement graphique, leur permettait des calculs à l'infini. Cela leur a permis de mener des recherches astronomiques poussées dont le degré de précision est particulièrement impressionnant. Les prêtres et astronomes mayas ont estimé de façon particulièrement pointue la durée de l'année solaire, quoique dans la vie courante ils utilisent une année de 365 jours (cf. Calendrier maya). A titre d'exemple, le calendrier grégorien déterminait l'année solaire à 365, 2425 jours ; le calendrier maya, à 365, 2420 jours ; et l'astronomie moderne 365, 2422 jours. En clair, sept siècles avant les Européens, pourvus d'instruments archaïques et après des années d'observations au cœur de la jungle, les Mayas ont été capables de déterminer la durée d'une année solaire avec une précision extrême. Il faudra attendre le XIXe siècle pour que les progrès techniques puissent affiner cette évaluation.

Leurs analyses astronomiques étaient particulièrement précises, leurs études du mouvement de la Lune et des planètes étaient remarquables pour des gens qui ne travaillaient qu'à l'œil nu.

Chronologie

Redécouverte de la civilisation maya

Après leur abandon progressif, bon nombre de cités maya classiques étaient tombées dans l'oubli, enfouies dans la végétation tropicale. Pour atteindre les vestiges des anciennes cités du Petén, il faut marcher dans une jungle touffue. Les rencontres occasionnelles avec des ruines que firent les Espagnols après la Conquête n'eurent aucun écho. Lors d'une tournée d'inspection en 1576, un fonctionnaire espagnol, Diego Garcia de palacio, décrivit les ruines de Copán dans son rapport :

«... sur la route après la ville de San Pedro, dans la première localité de la province du Honduras, dénommée Copán, se trouvent des ruines et des vestiges d'une nombreuse population et des monuments impressionnants par leur beauté, fabriqués avec tant de talent, qu'ils ne peuvent nullement être l'œuvre d'hommes frustes, comme le sont les habitants actuels[28]

Une fois classé, ce rapport fut totalement oublié jusqu'au XIXe siècle. Il en alla de même pour les récits du Père Avendaño, passant par Tikal ou de Jacobo de Alcayaga pour Yaxchilán. Ce n'est qu'à la fin du XVIIIe siècle, avec l'apparition de l'archéologie, que sur la demande du roi d'Espagne, amateur d'antiquités, on organisa une expédition officielle vers le site de Palenque. Dirigée par un militaire, le capitaine Antonio del Río, elle atteignit les ruines en 1787. En 1807, eut lieu une autre mission, dirigée par Guillermo Dupaix. Ces expéditions étaient accompagnées de dessinateurs, dont les illustrations traduisent leur perplexité face à une iconographie maya, qu'ils jugent à l'aune des civilisations antiques (Égypte, Grèce, Inde)  : elles sont simplifiées, arrangées au goût européen, sinon quelquefois simplement fantaisistes. Elles ont néanmoins le mérite d'exister, certains des monuments reproduits ayant disparu entretemps. Progressivement portés à la connaissance du public au cours des premières décennies du XIXe siècle, les rapports d'Antonio del Río et de Guillermo Dupaix donneront lieu à de multiples spéculations sur l'identité des bâtisseurs de ces monuments.

Stèle D de Copán : lithographie selon un dessin de Frederick Catherwood

En 1839 un écrivain et voyageur américain John Lloyd Stephens, après avoir lu ces premiers récits d'expéditions vers des cités en ruine dans la jungle, visita Copán, Palenque, et d'autres sites en compagnie de l'architecte anglais Frederick Catherwood. Les ouvrages à succès de Stephens, accompagnés des dessins de Catherwood, suscitèrent un vif intérêt de par le monde et déclenchèrent la redécouverte de cette civilisation précolombienne majeure. Avec des moyens archaïques, identiques à ceux qu'utilisaient les Maya pour les édifier, les archéologues ouvrirent des chantiers pour dégager les monuments de leur gangue végétale et reconstituer ceux qui étaient trop dégradés.

Actuellement, une large part de la population rurale du Guatemala, du Yucatan et du Belize descend des Mayas et parle une des 28 langues mayas.

Notes et références

  1. Paul Gendrop, Les Mayas, Presses universitaires de France, 8e éd. 2005, p. 4
  2. Simon Martin & Nikolai Grube, Chronicle of the Maya Kings and Queens (2e éd. ), Thames & Hudson, 2008, p. 21
  3. Arthur Demarest , Les Mayas, Tallandier, 2007, p. 82
  4. Susan Toby Evans, Ancient Mexico and Central America. Archælogy and Culture History (2e éd. ), Thames & Hudson, 2008, p. 316
  5. Arthur Demarest , Les Mayas, Tallandier, 2007, p. 31
  6. Nikolai Grube, Les Mayas : art et civilisation, Könemann, p. 36
  7. Simon Martin & Nikolai Grube, Chronicle of the Maya Kings and Queens (2e éd. ), Thames & Hudson, 2008, p. 8
  8. Susan Toby Evans, Ancient Mexico and Central America. Archæology and Culture History (2e éd. ), Thames & Hudson, 2008, p. 329
  9. Nikolai Grube, Les Mayas : art et civilisation, Könemann, p. 169
  10. Éric Taladoire, Les Mayas, Éditions du chêne, p. 34
  11. (es) Linda Schele & David Freidel, Una selva de reyes. L'asombrosa historia de los antiguos mayas, Fondo de Cultura Económica, 1999 (éd. orig. en anglais 1990) (ISBN 9681653858) , p.  503 .
  12. Arthur Demarest , Les Mayas, Tallandier, p. 244
  13. López Luján et López Austin 2001, p.  176.
  14. López Luján et López Austin 2001, p.  177.
  15. Robert J. Sharer, The Ancient Maya (6e éd. ), Stanford University Press, 2006, p. 763
  16. David Drew, The Lost Chronicles of the Maya Kings, Phœnix, 2000, p. 393
  17. V. Foster, Handbook to Life in the Ancient Maya World, Oxford University Press, 2002, p. 80
  18. Le terme de maya lui-même sert à désigner «ceux qui cultivent le maïs».
  19. Robert J. Sharer, The Ancient Maya (6e éd. ), Stanford University Press, 2006, p. 642
  20. David Drew, the Lost Chronicles of the Maya Kings, Pheonix, p. 329
  21. Claude-François Baudez, Les Mayas, Les Belles Lettres, 2005, p. 96
  22. Claude-François Baudez, Une histoire de la religion des Mayas, Albin Michel, 2002, p. 139
  23. Robert J. Sharer, The Ancient Maya (6e éd. ), Stanford University press, 2006, p. 137
  24. GEO N° 85 p. 123
  25. «Les Mayas - Trois millions d'âmes offertes aux dieux !», Claude Dufresne, sur www. historia. fr.
  26. (es) Voir par exemple Los Mayas : historia d'un pueblo indómito de Raúl Pérez López-Portillo sur books. google. fr.
  27. (es) Julie Gazzola, Una propuesta sobre el proceso, factores y condiciones del colapso de Teotihuacan, Dimensión Antropológica n°31, INAH, 2004.
  28. cité dans : Nikolai Grube (éd. ), Les mayas :art et civilisation, Könemann, p. 400

Annexes

Bibliographie

Autres lectures

Filmographie

Liens externes

Recherche sur Amazone (livres) :



Principaux mots-clés de cette page : maya - cités - terres - civilisation - classiques - siècles - particulièrement - temples - centre - pyramide - époque - calendrier - grandes - basses - sud - période - nord - pierres - fin - ancien - tikal - culture - sites - politique - états - dieux - écriture - peuple - yucatan - vers -


Ce texte est issu de l'encyclopédie Wikipedia. Vous pouvez consulter sa version originale dans cette encyclopédie à l'adresse http://fr.wikipedia.org/wiki/Civilisation_maya.
Voir la liste des contributeurs.
La version présentée ici à été extraite depuis cette source le 14/12/2010.
Ce texte est disponible sous les termes de la licence de documentation libre GNU (GFDL).
La liste des définitions proposées en tête de page est une sélection parmi les résultats obtenus à l'aide de la commande "define:" de Google.
Cette page fait partie du projet Wikibis.
Accueil Recherche Aller au contenuDébut page
ContactContact ImprimerImprimer liens d'évitement et raccourcis clavierAccessibilité
Aller au menu